Las criptomonedas están comenzando a cambiar por completo el mundo de las finanzas. Un ejemplo de esto es la decisión del gobierno de China de emitir su propia criptomoneda respaldada por el estado.

Al principio, estaba Bitcoin, que fue diseñado para funcionar como una alternativa digital descentralizada al dinero en efectivo respaldado por los gobiernos (dinero fiat). Con el tiempo, han aparecido varias monedas digitales más especializadas, como Ripple y Ethereum. Estas nuevas monedas no aparecieron de la nada, sino que surgieron como resultado de una bifurcación

Las bifurcaciones ocurren cuando la base de usuarios o los desarrolladores  deciden que algo fundamental sobre una criptomoneda debe cambiar. Esto puede deberse a un problema de seguridad importante, como fue el caso con Ethereum, o como resultado de un desacuerdo fundamental dentro de la comunidad, como hemos visto con Bitcoin y Bitcoin Cash.

Una bifurcación puede tener un impacto sustancial en una criptomoneda. A menudo se relacionan con grandes fluctuaciones de precios y han demostrado ser bastante controvertidas en el pasado. Para entender por qué, comencemos por el principio preguntándonos: ¿qué es una bifurcación de criptomonedas?

Las bifurcaciones de criptomonedas

¿Qué es una bifurcación de criptomonedas y cómo funciona?

En su sentido más amplio, una bifurcación es simplemente un cambio en el protocolo de blockchain que el software usa para decidir si una transacción es válida o no. Esto significa que casi cualquier divergencia en la cadena de bloques puede considerarse una bifurcación. Sin embargo, hay dos variedades principales: las bifurcaciones duras y las bifurcaciones suaves.

Una bifurcación suave es cualquier cambio que sea compatible con versiones anteriores. Cuando se produce una bifurcación suave, los nodos más antiguos (computadoras que se conectan a la red de la criptomoneda y validan sus operaciones) aún reconocerán las nuevas transacciones como válidas. Sin embargo, los bloques que son minados serán considerados inválidos por los nodos actualizados. Esto significa que, para tener éxito, las bifurcaciones suaves requieren la mayor parte del poder de hash de la red. De lo contrario, corren el riesgo de ser la cadena más pequeña y quedar huérfanos de la Red, esencialmente convirtiéndose en una bifurcación dura.

Una bifurcación dura es cualquier cambio en el protocolo de blockchain que rompe la compatibilidad con versiones anteriores. Los nodos que ejecutan el software anterior verán las transacciones nuevas como inválidas. Esto significa que para minar nuevas cadenas «válidas» deberán actualizarse. Si un porcentaje lo suficientemente grande de la comunidad decide que quiere continuar usando las viejas reglas, entonces la cadena se dividirá, dando como resultado dos monedas separadas.

Una bifurcación dura requiere el apoyo mayoritario (o consenso) de los titulares de monedas con una conexión a la red de la criptomoneda. Para que se adopte una bifurcación dura, es necesario actualizar un número suficiente de nodos a la versión más reciente del software del protocolo. Esto les permite usar la nueva moneda y su cadena de bloques.

Los nodos que optan por no actualizar su código no podrán usar la nueva blockchain. Si no se actualizan suficientes usuarios, no podrá obtener una actualización limpia lo que podría provocar una ruptura en la cadena de bloques. Hay varias formas de garantizar que exista consenso antes de activar completamente una actualización.

Las bifurcaciones suaves a veces usan actualizaciones activadas por mineros, donde la potencia de hash de un nuevo protocolo debe ser igual a un cierto porcentaje antes de que se adopte la actualización. La criptomoneda Dash usa sus nodos maestros para adoptar cambios importantes en el protocolo de su blockchain. Pero cualquiera que sea el método utilizado, el resultado final es el mismo. La mayoría de los miembros de la comunidad deben estar de acuerdo antes de que se puedan implementar cambios fundamentales, o de lo contrario se corre el riesgo de una bifurcación dura, tal como ocurrió hace unos años con Bitcoin y Bitcoin Cash.

El resultado final de una actualización exitosa es que una nueva moneda se bifurcará de la cadena de bloques, desde el bloque donde tuvo lugar la actualización. Dos criptomonedas separadas con dos libros de contabilidad separados, ambas provenientes de la misma cadena de bloques.

En el caso de actualizaciones como SegWit de Bitcoin, todos los usuarios idealmente se actualizan al nuevo protocolo, por lo que solo existe una moneda. En casos de bifurcaciones duras, como Bitcoin Cash, dos criptomonedas y blockchains diferentes funcionarán simultáneamente después de la bifurcación. El último caso es un excelente ejemplo de una verdadera bifurcación dura y estos eventos generalmente terminan de dos maneras:

  • Una blockchain se vuelve dominante, lo que da como resultado que la otra blockchain tenga baja adopción y valor comunitario. 
  • Ambas blockchains se adoptan, coexisten y operan independientemente una de la otra con una adopción de la comunidad y un valor más o menos iguales.

El primer resultado es el más común, como sucedió con Ethereum y Ethereum Classic, en donde Ethereum terminó superando ampliamente a Ethereum Classic. El segundo es más raro, pero sucede. Bitcoin Cash y Bitcoin terminaron coexistiendo ampliamente una vez que la actualización SegWit 2.x no se materializó.

Las bifurcaciones pueden ser experiencias disruptivas para una comunidad de criptomonedas. A menudo hay visiones competitivas para el futuro de una criptomoneda y esto puede llevar a un punto en el que los comerciantes y los mineros sienten que no tienen más remedio que ir por caminos separados.

A veces, este nivel de disrupción puede ser suficiente para evitar que se produzca una bifurcación. La polémica bifurcación Segwit 2.X fue abandonada en noviembre de 2017 debido a que sus defensores «no habían logrado obtener un grado de consenso suficiente como para conseguir una actualización limpia del tamaño del bloque en ese momento». Los temores de que la actualización pudiera conducir a otra bifurcación dura y desestabilizar aún más a Bitcoin pusieron los planes en espera.

¿Razones para que se produzca una bifurcación dura?

Hay una serie de razones por las cuales los desarrolladores pueden implementar una bifurcación, cómo corregir los riesgos de seguridad importantes que se encuentran en versiones anteriores del software, agregar nuevas funcionalidades o revertir transacciones, como cuando la cadena de bloques de Ethereum implementó una bifurcación dura para revertir el hackeo sobre la DAO (Decentralized Autonomous Organization). Después del problema de seguridad, la comunidad de Ethereum votó casi por unanimidad a favor de realizar una bifurcación dura para revertir las transacciones que desviaron decenas de millones de dólares en moneda digital a un hacker anónimo. Esta bifurcación ayudó a los titulares de tokens DAO a recuperar sus fondos en ETH.

La propuesta de esta bifurcación dura no deshizo exactamente el historial de transacciones de la red. Más bien, reubicó los fondos vinculados a la DAO en un contrato inteligente recién creado con el único propósito de permitir que los propietarios originales retiraran sus fondos. Los titulares de tokens de la DAO ahora podían retirar sus ETH a una tasa de aproximadamente 1 ETH a 100 DAO. Los  curadores de la DAO retiraron y distribuyeron el saldo adicional de tokens y cualquier ETH que quedó como resultado de la bifurcación dura para proporcionar «protección a prueba de fallas» para la organización.

Teniendo en cuenta las diferencias de seguridad entre las bifurcaciones duras y suaves, casi todos los usuarios y desarrolladores prefieren una bifurcación dura, incluso cuando una bifurcación suave parece que podría ser suficiente. La revisión de los bloques en una blockchain requiere una gran cantidad de potencia informática, pero dependiendo de las causas detrás de la bifurcación, sobre todo si estas se relacionan con la seguridad de la criptomoneda, puede ser preferible pasar por una bifurcación dura debido a los beneficios a largo plazo para el proyecto.

¿Cuáles son los efectos de una bifurcación dura?

Las bifurcaciones duras pueden tener un profundo impacto en la criptomoneda y no solo por la incertidumbre causada. La bifurcación de Bitcoin Cash es un buen ejemplo de una peculiaridad que puede ocurrir. Los titulares de la criptomoneda «original» terminan con un número igual de monedas bifurcadas. Por ejemplo, si una persona tenía 100 Bitcoin en el momento de la bifurcación de Bitcoin Cash, entonces llegó a tener 100 Bitcoin Cash una vez que se produjo la bifurcación. Esto puede tener una serie de consecuencias realmente interesantes dentro del mercado.

Los grandes operadores del mercado, o ballenas, pueden ocasionar grandes oscilaciones en el mercado. Las ballenas son generalmente grandes organizaciones que poseen cientos de miles de Bitcoins. Este volumen es lo suficientemente grande como para que sus decisiones influyan fuertemente en la dirección del mercado. Algunos grandes operadores privados  también tienen suficiente volumen como para influir en el mercado hasta cierto punto.

Imaginemos que una de estas ballenas sabe que una bifurcación dura está a punto de suceder y que dará como resultado que obtengan una nueva moneda por cada moneda original que tengan. Esto le dará a este participante del mercado un fuerte incentivo para aumentar su participación en la criptomoneda original. Por lo tanto, comienza a comprar todos los tokens que pueden encontrar. Su gran tamaño significa que puede elevar artificialmente el precio de la criptomoneda principal en el período previo a la bifurcación, ya que los grandes participantes del mercado compran todo lo que pueden encontrar.

Las ballenas continuarán haciendo esto hasta el día en que se produce la bifurcación. Las ballenas son recompensadas por su inversión con nuevos tokens en una proporción de uno a uno. Debido a que las ballenas saben que el precio de la criptomoneda original ha sido inflado por sus acciones, proceden a vender con rapidez tanto el nuevo token como el token padre en cada exchange de criptomonedas que puedan. Esto puede hacer que colapse el valor tanto de la criptomoneda original como de la criptomoneda bifurcada. Con el tiempo, los valores de estas monedas comenzarán a estabilizarse a medida que los operadores usen sus ganancias para comprar más criptomonedas.

El ejemplo anterior se aplica a un caso extremo en el que se clona toda la cadena de bloques. No todas las bifurcaciones darán como resultado una criptomoneda «gratuita».

Muchas bifurcaciones solo copian el código subyacente, por lo tanto, aunque la nueva criptomoneda aplica una serie de correcciones con respecto a la moneda original, no es un duplicado de esta. En estos casos, los participantes del mercado actúan un poco diferente.

Dependiendo de las circunstancias que rodean la bifurcación, es posible que los operadores abandonen la moneda antigua a favor de inversiones «más seguras» hasta que consideren que el mercado se ha estabilizado. En algunas ocasiones también es posible ver cómo los operadores abandonan en gran medida la criptomoneda original en favor de la nueva bifurcación, como sucedió con Ethereum y Ethereum Classic (en donde la primera criptomoneda terminó superando fuertemente a la segunda).

¿Es conveniente invertir en una criptomoneda antes de una bifurcación dura?

Una bifurcación dura marca un momento inestable para una criptomoneda. La comunidad a menudo se dividirá sobre el tema y el mercado generalmente es muy volátil, incluso de acuerdo a los estándares de criptomonedas. La forma en que reaccionará un inversor dependerá en gran medida de la participación que tenga en la moneda y del tipo de bifurcación que se esté produciendo.

En el caso de una bifurcación donde el inversor obtendrá monedas «gratis», tiene sentido mantener sus inversiones en esta criptomoneda o incluso aumentar su inversión. La desventaja de esto es que otros grandes operadores están haciendo lo mismo. Si le preocupa que no pueda reaccionar lo suficientemente rápido como para vender antes de las ballenas, es mejor que venda su inversión justo antes de la bifurcación.

Perderá las monedas “gratuitas” bifurcadas, pero será capaz de obtener ganancias a partir de las acciones de las ballenas que buscan aumentar su participación. Después podrá usar sus ganancias para comprar una participación más grande después del inevitable colapso que tendrá la criptomoneda después de la bifurcación. Si está considerando invertir durante una bifurcación suave, sus opciones son un poco más fáciles.

Si un inversor cree que la bifurcación ayudará a aumentar el valor de una criptomoneda, el mejor curso de acción será comenzar a comprar este activo progresivamente aprovechando las fluctuaciones de precios para aumentar su participación. Pero si considera que la bifurcación será mala para la moneda, entonces debes vender antes del colapso. Recuerde: siempre existe la posibilidad de que una criptomoneda se divida si la mayor parte de su comunidad no está detrás de la bifurcación.