Un esquema piramidal es un modelo de negocios insostenible que funciona al reclutar un número creciente de miembros en diferentes niveles. En lugar de suministrar bienes o servicios tangibles y valiosos, el modelo se compromete a obtener ganancias por inscribir a otros miembros en el esquema. Estos reclutas están obligados a pagar un costo por adelantado, y este costo es lo que constituye en su totalidad las ganancias prometidas por el esquema a sus miembros. También conocidos como estafas piramidales, estos esquemas no pueden mantenerse por mucho tiempo y se consideran ilegales en muchos países.

¿Cómo funcionan los esquemas piramidales?

Piense en una estructura piramidal que comienza en la parte superior como un solo punto y se expande más a medida que avanzamos hacia diferentes niveles inferiores. Una representación bidimensional de dicha estructura piramidal es la siguiente.

Esquema piramidal

Fuente: https://es.wikipedia.org/wiki/Esquema_de_pir%C3%A1mide

Suponga que la persona en la parte superior de la pirámide, el reclutador inicial representado por el número 1, comienza un esquema de reclutamiento. Inicialmente recluta a 10 personas en su siguiente nivel, cada una de las cuales debe “invertir” una cierta cantidad de dinero para formar parte y beneficiarse del plan. Este dinero va al reclutador inicial. Además de invertir el dinero, estos 10 miembros del segundo nivel deben reclutar a más miembros que formen el siguiente nivel. Por cada nuevo miembro que reclutan, se promete una cierta cantidad de pago que proviene de la parte del dinero que se toma de cada miembro adicional que reclutan.

Los miembros recién reclutados en el tercer nivel también están obligados a realizar inversiones similares y tienen la tarea de reclutar a más miembros de manera similar. Cada uno de esos nuevos miembros reclutados también está obligado a pagar su inversión a la persona que los reclutó. Los reclutadores obtienen una ganancia de todo el dinero recibido, menos su inversión inicial pagada a la persona que los reclutó. Finalmente, se crea una gran estructura multinivel, en donde cada nivel tiene un número exponencialmente mayor de miembros.

Sin embargo, dado que en este esquema no hay ningún negocio real y las oportunidades rentables no existen realmente y el número de reclutas llega a su fin, el proceso continúa solo hasta que la base de la pirámide ya no sea lo suficientemente fuerte como para soportar la estructura superior, y ya no haya más reclutas.

Tipos de esquemas piramidales

Existen diferentes formas de esquemas piramidales que pueden clasificarse en términos generales de la siguiente manera:

Esquema piramidal de marketing multinivel (MLM)

El marketing multinivel (MLM) es una práctica comercial legal, aunque implica el reclutamiento para vender un producto o servicio que realmente tenga algún valor inherente. Un recluta puede obtener ganancias mediante la venta de un producto o un servicio, y no está necesariamente obligado a reclutar a más vendedores por debajo de ellos, aunque puede hacerlo si lo desea. Una diferencia clave entre el marketing multinivel y el esquema piramidal es que el primero proporciona un producto o servicio real, mientras que el segundo no lo hace y solo canaliza el dinero a los niveles superiores obteniendolo a través del reclutamiento.

Sin embargo, existe una variante de MLM que funciona como un esquema piramidal de MLM, que usualmente fuerza a sus miembros a vender un producto que no tiene valor real. Usualmente estos esquemas pueden implicar la venta de material impreso como informes o cursos sobre inversión o atención médica. Dichos esquemas funcionan y continúan vivos obligando a los reclutas a comprar productos sin valor a altos costos, y estos reclutas a su vez tienen la obligación de venderlos a su siguiente nivel para recuperar su dinero y obtener cualquier ganancia excedente.

Esquemas piramidales relacionados con el Forex

Debido a la gran popularidad que ha alcanzado el Forex en los últimos años, como opción de inversión y especulación, han surgido múltiples esquemas piramidales MLM, que promocionan distintos productos y servicios (la gran mayoría de los cuáles son inservibles) relacionados con Forex y trading en general. Estos esquemas promocionan servicios de inversión y gestión, cursos de trading, sistemas de trading, indicadores y otros productos similares que tienen poco o ningún valor.

No son pocas las personas que han perdido grandes sumas invirtiendo en esquemas piramidales MLM donde se les prometía grandes rendimientos, en algunos casos absurdos, por “invertir” en el mercado Forex. Estos esquemas les indican a sus inversores que su dinero está siendo gestionado por expertos en los mercados que lo utilizan supuestamente para operar de “manera profesional”. En estos esquemas los miembros también deben reclutar otros inversores con la promesa de que pueden incrementar aún más sus ganancias obteniendo un porcentaje del capital invertido por estos. De esta manera, los inversores son engañados con la promesa de que recibirán grandes ganancias de la siguiente manera:

  1. Invirtiendo su dinero en el mercado a través de “operadores expertos” de la compañía.
  2. Reclutando otros inversores y obteniendo una recompensa por las inversiones que realizan estos en el esquema.

Al final, estos esquemas resultan en una completa estafa ya que no se produce ninguna inversión en el mercado y las ganancias de los primeros niveles provienen del dinero de los niveles inferiores. De hecho, se realizan pagos a los miembros iniciales para que estos continúen reclutando otras personas y para mantener la pirámide activa hasta que no es sustentable. Cuando la pirámide comienza a llegar a su fin, los fundadores toman todo el dinero de los inversores y desaparecen con el. Los inversores terminan perdiendo su dinero, en ocasiones grandes sumas.

Los más famosos esquemas piramidales basados en el Forex son los HYIPS. HYIP son las siglas de High-Yield Investment Program, lo que puede ser traducido como Programa de Inversión de Alto Rendimiento. Se trata de esquemas piramidales, usualmente esquemas de Ponzi, que ofrecen rentabilidades increíbles, tales como un 45% mensual o un 5% diario (incluso hay algunos que prometen un rendimiento del 10000%, lo que demuestra el absurdo al que pueden llegar para atraer incautos). Usualmente los HYIPS también cuentan con programas de referencias que recompensan a sus miembros por reclutar otros inversores. De esta manera, se crea un esquema piramidal basado en Internet (el sistema opera a través de Internet) en donde se promociona el HYIPS a través de sitios web, foros, publicidad online y otros medios. Debido a los enormes rendimientos que prometen, usualmente los HYIPS se vuelven insustentables en poco tiempo y terminan cerrando en pocos meses.

Los creadores de estos esquemas suelen ser muy hábiles y no dejan mayores pistas. Solamente crean un sitio web con un diseño atractivo y comienzan a atraer inversores movidos por la necesidad o la codicia.

Podemos mencionar muchos ejemplos de este tipo de esquema. Por ejemplo, tenemos los casos de Monystar, Forexmacro, Forexworldnew, Nanomoneycorp, FWN y Fxcommo entre otros.

Esquemas Ponzi

Los esquemas Ponzi son planes de inversión fraudulentos que funcionan según el principio de “Robarle a Pedro para pagarle a Pablo”. Es posible que no sigan necesariamente una estructura jerárquica como la de un esquema piramidal puro, lo que significa que no resulte tan exacto calificarlos como un esquema piramidal. Sin embargo, la forma en que operan estos esquemas es prometiendo altos rendimientos para los antiguos inversionistas al tomar el  capital de inversión de los nuevos inversionistas, lo que esencialmente resulta en el establecimiento de un esquema de cadena, y encaja en el funcionamiento del esquema piramidal, donde los primeros adoptantes tienen la oportunidad de beneficiarse a expensas de los que van entrando de último. Las personas a menudo son atraídas a estos esquemas con promesas de altos rendimientos que son demasiado buenas para ser verdad, y terminan perdiendo su dinero duramente ganado.

Promociones de regalos

Muchos esquemas piramidales adoptan la apariencia de donaciones o préstamos que tienen lugar en clubes de inversión. Trabajan siguiendo el mecanismo de donar un regalo al reclutador, y luego reclutan a más personas para el club para recibir un regalo de parte de estos (retorno de la inversión). Este tipo de esquemas piramidales que funcionan disfrazados de programas de clubes o regalos también se consideran ilegales.

Cadenas de mensajes por correo electrónico

Las cadenas de correo electrónico funcionan pidiéndole al destinatario que done una cierta cantidad de dinero a una lista de personas. Después de hacer la donación, el donante califica para eliminar el nombre de la primera persona en la lista que recibió, agregar su propio nombre y enviar la cadena a sus propios contactos. Luego, la persona espera que uno o más destinatarios de su correo reenviado le donen dinero (junto con otros en la lista), además de que el reenvío del correo en cadena lo mantendrá en la lista por mucho tiempo de tal forma que continuará recibiendo múltiples donaciones hasta que se borre su nombre.

Ejemplo de esquema piramidal

Durante el período de recesión de 2008, se lanzó un plan en Canadá que prometía a los ciudadanos la oportunidad de ganar hasta $100,000 al vender planes de membresía de clubes de viaje de “bajo costo”. Sin embargo, para calificar, el “vendedor” solicitante primero fue obligado a comprar la membresía del club de viajes por sí mismos mediante el pago de $3,200. A los solicitantes se les prometió recibir un pago de $5,000 por cada membresía similar que vendieran. El pago de las ganancias se podían solicitar solo cuando el miembro solicitante acumulaba $100,000, lo cual solo era posible cuando vendían al menos 20 planes de membresía.

Si bien más de 2,000 ciudadanos optaron por participar en el plan pagando la cuota de membresía, nunca obtuvieron los beneficios prometidos porque vender un número tan alto de paquetes era imposible para las masas. La prolongada recesión que siguió a la crisis de 2008 dificultó aún más las cosas, ya que las personas evitaron gastar en viajes y lujo. Aunque el esquema estaba disfrazado mediante la venta de un producto, estaba esencialmente diseñado para generar dinero en la cadena a través de diferentes niveles de miembros, de tal forma que se formó un esquema piramidal. Una demanda colectiva presentada por los inversionistas agravados ayudó a devolver el dinero invertido y forzó el cierre del esquema piramidal.

¿Cómo cae la pirámide?

La pirámide permanece estable mientras el nivel más bajo permanezca más grande y más amplio que los niveles superiores. Una vez que el nivel más bajo se reduce y no puede sustentar los niveles superiores, toda la estructura se derrumba.

Se engaña a la gente para que crea que al poner su dinero en estos planes, ganarán más dinero. Sin embargo, el plan simplemente se basa en obtener más y más contribuciones de un número creciente de personas en los niveles más bajos. En realidad, nunca se crea riqueza, no se vende ningún producto, no se ofrece ningún servicio y no se realiza ninguna inversión que pueda generar retornos o cualquier resultado tangible.

Tales esquemas, aunque parecen lucrativos, no pueden durar para siempre. El mayor problema con el modelo operativo de tales esquemas es que el dinero se mueve de abajo hacia arriba. El número limitado de miembros en los niveles superiores espera beneficiarse de las contribuciones hechas por el mayor número de personas en los niveles más bajos. Incluso si todas las personas en el país se unen a uno de estos planes, eventualmente se reducirán significativamente las contribuciones una vez que el nivel más bajo sea más pequeño que los niveles superiores.

Dado que es imposible que el ciclo se sostenga por sí mismo, las personas irremediablemente perderán su dinero en algún punto de la pirámide. Los inversores iniciales, como los de nivel 2 o nivel 3, aún pueden tener la oportunidad de recuperar su dinero invertido, suponiendo que se les devuelve el dinero. Esos miembros tempranos aún pueden perder sus pagos iniciales, ya que el esquema poco fiable puede presentar condiciones que retrasan sus pagos, como por ejemplo que el pago se realizará solo después de que se completen una cantidad X de niveles, o que el pago se realizará después de un período de espera de Y meses después de alcanzar un límite de pago en particular. Los miembros que están en los niveles inferiores de la pirámide son el grupo más vulnerable, ya que se vuelve cada vez más difícil reclutar a la cantidad de personas necesarias para pagar a la capa anterior de reclutadores. La creciente popularidad del plan lleva a su destrucción a medida que se corre la voz y las personas nunca reciben sus pagos.

Conclusiones

Los esquemas piramidales han existido durante mucho tiempo en diferentes formas, y a menudo se consideran ilegales en muchos países alrededor del mundo. Si bien uno puede identificar un esquema piramidal basado en la forma en que prometen trabajar, participar en ellos implica engaño y fraude porque no todos recibirán el dinero prometido a cambio. Sus creadores confían en utilizar el efecto de red de la publicidad de boca en boca, donde los individuos atrapados terminan reclutando a sus propios conocidos, ya que existe un elemento de confianza entre las partes involucradas. Se debe tener precaución antes de entrar en tales esquemas y observar detenidamente el modelo de trabajo, el uso previsto del dinero invertido y cómo se espera que se generen los retornos esperados.