La Reserva Federal dejó las tasas cercanas a cero, pero declaró que estaba cerca de reducir sus compras masivas de bonos, entre otros cambios optimistas.

Los funcionarios de la Reserva Federal señalaron el miércoles, después de la reunión del FOMC, que esperaban subir las tasas de interés antes de lo que habían pronosticado anteriormente y que estaban dando pequeños pasos para reducir sus compras masivas de bonos, ajustes que, en conjunto, demostraron su creciente confianza en que la economía de Estados Unidos se recuperará.

Los responsables de la formulación de políticas de la Fed esperan hacer dos aumentos en las tasas de interés para fines de 2023. Anteriormente, más de la mitad de los funcionarios habían anticipado que las tasas se mantendrían cerca de cero, donde han estado desde marzo de 2020, hasta al menos 2024. Las autoridades indicaron el miércoles anterior que las tasas se incrementarán hasta el 0,6 por ciento para fines de 2023, un aumento importante frente al 0,1 actual.

El presidente de la Fed, Jerome H. Powell, restó importancia a estos pronósticos de tasas tentativas durante una conferencia de prensa posterior a la reunión, enfatizando que los costos de endeudamiento permanecerán bajos durante mucho tiempo. Pero también habló con optimismo sobre las perspectivas económicas y dijo que la Fed estaba comenzando a discutir cuándo y cómo debería desacelerar su otra política monetaria clave: las grandes compras de deuda respaldada por el gobierno que lleva a cabo el banco central para avivar la demanda.

La visión cada vez más optimista de la economía por parte del banco central refleja en parte que la vacunación se ha generalizado en los Estados Unidos, disminuyendo el riesgo de que otra ola de infecciones por coronavirus haga que la economía vuelva a paralizarse. Gracias a que las compañías están empezando a reabrir, el mercado laboral se está recuperando, los precios se están recuperando de la caída de la era de la pandemia y el crecimiento general está aumentando.

«El progreso en la vacunación ha reducido la propagación de Covid-19 en los Estados Unidos», dijo la Fed en su comunicado, que contenía varias revisiones optimistas. «El progreso en el programa de vacunación probablemente continuará reduciendo los efectos de la crisis de salud pública en la economía, pero persisten los riesgos para las perspectivas económicas».

Powell sonó más positivo sobre las perspectivas que hace unos meses, aunque mantuvo una nota de cautela. «Vamos a estar en un mercado laboral muy fuerte con bastante rapidez», dijo, al tiempo que agregó que la Fed no tenía prisa por subir las tasas de interés y que «cuando llegue el despegue, la política seguirá siendo muy acomodaticia».

Más tarde advirtió que la economía «no estaba fuera de peligro en este momento y sería prematuro declarar la victoria».

Los encargados de formular políticas dejaron el miércoles las tasas de interés cercanas a cero, donde han estado desde marzo de 2020. También prometieron continuar comprando alrededor de $120 mil millones por mes en valores del Tesoro y otros bonos respaldados por el gobierno. Las tasas bajas y la compra de bonos funcionan juntas para permitir que el dinero fluya fácilmente a través de la economía, impulsando una demanda más fuerte que puede ayudar a acelerar el crecimiento y la recuperación del mercado laboral.

Pero fue el cambio de tono lo que llamó la atención de los inversores.

El mercado de valores, que había estado con poco movimiento durante la mañana, cayó después de que el banco central publicara sus proyecciones. El S&P 500 cerró el día con una caída del 0,5 por ciento. Los mercados de bonos también reaccionaron, con el rendimiento del bono del Tesoro a 10 años subiendo bruscamente a 1,56 por ciento, debido a que los traders consideraron la posibilidad de que la Fed pudiera subir las tasas de interés un poco más rápido de lo esperado.

Los datos económicos han ofrecido una serie de sorpresas desde que la Fed se reunió a fines de abril y desde que publicó las proyecciones económicas por última vez en marzo. Los empleadores han estado contratando más lentamente que esta primavera, ya que abundan las vacantes, pero los trabajadores necesitan tiempo para cubrirlas. Los datos de inflación han aumentado más rápido de lo que esperaban los funcionarios, con los precios de los autos usados subiendo y las tarifas de los aviones repuntando, equilibrando la demanda de los consumidores con lo que los productores podrían ofrecer.

«Nuestra expectativa es que estos valores altos de inflación que estamos viendo ahora comenzarán a disminuir», dijo Powell, y agregó que si los precios subieran de una manera que fuera inconsistente con el objetivo de la Fed, la entidad estaría preparada para reaccionar, reduciendo el apoyo a la política monetaria.

Los funcionarios se han comprometido repetidamente a continuar apoyando la economía hasta que el impacto de la pandemia haya sido superado, Específicamente, han dicho que quieren lograr un progreso «sustancial» hacia sus dos objetivos económicos – empleo máximo e inflación estable – antes de desacelerar sus compras de bonos.

“Si bien aún falta mucho para alcanzar los objetivos proyectados’, los participantes esperan que el progreso continúe”, dijo Powell. También declaró que el comité se estaba preparando para hablar sobre un plan para reducir su compra de bonos, y agregó que «avisaremos con anticipación antes de anunciar cualquier decisión de realizar cambios en nuestras compras».

Los aumentos de tasas de interés, dijo, siguen siendo lejanos en el futuro, aunque quizás no tan distantes como antes, si los pronósticos son correctos.

Según las nuevas proyecciones de los funcionarios de la Fed publicadas el miércoles, la entidad espera alcanzar los objetivos y elevar las tasas para fines de 2023. Las proyecciones de tasas de interés de la Fed mostraron que más de la mitad de sus 18 funcionarios esperaban aumentos de tasas para fines de ese año. Más, pero no la mitad, esperaban un aumento o dos en 2022.

Ahora esperan un crecimiento más fuerte en 2021 y que la inflación promedie 3.4 por ciento en los últimos tres meses del año. Sin embargo, también esperan que el indicador de inflación general retroceda rápidamente, cayendo al 2,1 por ciento el próximo año y al 2,2 por ciento en 2023.

Washington está prestando mucha atención a las opiniones de la Fed sobre la inflación mientras el presidente Biden intenta reunir el apoyo del Congreso para su agenda económica de 4 billones de dólares. Un alto funcionario de la Casa Blanca aprovechó los pronósticos económicos revisados de la Fed, diciendo que mostraban que las políticas de Biden hasta ahora estaban funcionando para sanar la economía y apoyaban la idea de que la inflación sería de corta duración.

Una inflación persistentemente más alta podría dificultar que los demócratas justifiquen un gasto adicional en prioridades como infraestructura, aunque los desembolsos sugeridos se irían realizando con el tiempo.

Algunos políticos republicanos han cuestionado si los ajustes de política monetaria de emergencia siguen siendo necesarios a medida que la economía se reabre y el crecimiento se recupera.

Pero la Fed ha dejado claro que, si bien puede estar comenzando a sentar las bases, no tiene prisa por retirar su apoyo rápidamente. Esa paciencia se debe en parte a su nueva estrategia política. La economía experimentó años de lento crecimiento después de la recesión de 2007-09, y la inflación descendió, amenazando con una espiral descendente.

Debido a esto, la Fed adoptó un nuevo enfoque de política monetaria el verano pasado que apunta a períodos de inflación levemente más alta mientras se enfoca en conseguir el pleno empleo como un objetivo «amplio e inclusivo».

Datos del IPC de Estados Unidos

Dado su nuevo marco, la Fed está dispuesta a tolerar períodos de inflación por encima del 2 por ciento. Eso es relevante ahora, dado que su indicador de inflación preferido fue del 3.6 por ciento en abril en comparación con el año anterior y es probable que suba aún más en mayo. El índice de precios al consumidor más actualizado subió un 5 por ciento en el año hasta el mes pasado, en parte porque las cifras se compararon con lecturas muy bajas el año pasado.

Si la inflación despegara de manera duradera, contrariamente a las expectativas de la Fed, y el banco central se viera obligado a subir las tasas de interés para desacelerar la economía y controlar las presiones sobre los precios, eso podría ser una mala noticia. Los ajustes rápidos de tarifas tienen un historial de causar recesiones, que dejan sin trabajo a los trabajadores vulnerables.